Universitat Oberta de Catalunya

Entrevista a Susana Font, directora de Ambiente G

Susana Font es la directora de Ambiente G, un proyecto que este año cumple 10 años siendo un referente para la comunidad LGBT española. Se trata de una publicación con más de un millón de páginas vistas mensuales que se enfrenta con los retos de las webs con mucho tráfico, con el añadido de tener que lidiar con las reticencias de algunos anunciantes.

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¿Nos podrías explicar qué es Ambiente G y cuál ha sido su trayectoria hasta el momento?

Ambiente G empezó en Weblogs SL en 2006. Hace aproximadamente 2 años, éstos decidieron cancelar el proyecto, dando la oportunidad a los editores de quedarnos con el blog. Desde entonces nos hemos encargado de todo lo que implica tener un blog de la envergadura de Ambiente G.

El equipo actual, ¿tenía alguna experiencia en cuanto a back end y a montar servidores?

Cuando salimos de Weblogs SL éramos 6 personas, de ámbitos diferentes: periodistas, un diseñador gráfico, un experto en social media, una persona especializada en la realización de eventos… pero nadie con el background de un ingeniero. La que tenía más experiencia en el desarrollo de webs con WordPress era yo, pero aún así mi nivel era el de usuaria. Así que, me encargué yo pero con la ayuda de mi pareja, que tampoco es ingeniero sino que su formación es en administración y dirección de empresas, pero contaba con experiencia en MySQL. Con lo que se enfrentó a una base de datos de más de 100.000 entradas. La base de datos de Weblogs SL estaba muy optimizada, ellos utilizaban LightPress (una plataforma montada sobre WordPress, que desde entonces ha sido abandonada), lo que quiere decir que ninguno de los parámetro de una base de datos era igual a la otra, así que tuvimos que modificarla toda, un trabajo muy duro pero, entre las dos, hicimos la migración.

En ese proceso, decidimos que queríamos poner el blog en Amazon Web Services (AWS), directamente desde Weblogs SL (que en aquel momento también funcionaba sobre AWS), así que montamos una instancia, básicamente un servidor de WordPress en Amazon, cruzamos los dedos y esperamos que funcionara. Contamos con mucha ayuda de los informáticos de Weblogs SL y elegimos una instancia que a ellos les aguantaba nuestro tráfico pero, claro, con todas las optimizaciones que ellos tenían aplicadas. Sin ellas, nuestras puntas de tráfico conseguían que se saturara el servidor. Y aún tuvimos suerte, porque cuando salimos nosotros también salía Hipersónica. Ellos se fueron a un hosting tradicional pero tuvieron más problemas porque un hosting normal tiene dificultades para hacer crecer los servidores y para soportar los picos de tráfico, que ellos también tienen, claro.

Básicamente lo que hicimos fue hacer crecer la instancia un par de veces hasta llegar a una que nos aguantaba el tráfico la mayor parte del tiempo, que era lo que podíamos pagar, y en momentos puntuales, cuando la cosa pasaba de cierto nivel de usuarios concurrentes, por encima de 400-500 aproximadamente, aumentábamos, teníamos alarmas puestas que nos avisaban al móvil y unas dos personas pendientes de ello para hacer un escalado manual. Pero esto ocurría varias veces cada semana. Evidentemente, necesitábamos montarnos un autoescalado real, automático, de los que te ofrece Amazon. Habíamos tenido unas pocas semanas para hacer toda la migración y en ese momento pensamos: aprendemos a hacer un autoescalado y ya está… Pero no. No es tan fácil. No conseguíamos montarlo con el  nivel de eficacia que se requiere. Lo que intentábamos montar eran dos instancias, con la base de datos aparte y que si nos llegaba más tráfico, que se autoescalaran las instancias replicándose. No conseguimos que nos funcionara, no lo llegamos ni a pasar a producción.

Por el camino conseguimos que Sharker, un chico de Madrid, ingeniero de sistemas, se ofreciera voluntariamente a ayudarnos. Se pasó varios días montando el ideal de estructura que cualquiera quisiera tener: dos instancias, la base de datos separada, una instancia para el back end, con su backup, un balanceador de carga, un CDN… todo muy bien montado. Pero surgieron varios problemas, se tenía que controlar a través de Git, así que aprendimos Git, y el mantenimiento continuaba siendo una locura: no tenías que preocuparte de los picos pero mantenerlo seguía requiriendo demasiado tiempo, aparte de que el precio subió muchísimo.

Porque vuestros picos de tráfico son bastante curiosos ¿no?

Nuestro tráfico tiene una distribución bastante especial… A primera hora de la mañana, un día normal, hay unas 50 personas y se suele mantener hasta media mañana. A la hora de comer sube un poco, puede llegar a 80-100 personas y a partir de entonces y sobretodo a partir de las 17h de la tarde, empieza a subir. Por la mañana más del 70% de los usuarios consultan el blog desde el móvil y es cuando la gente sale del trabajo y llega a casa cuando hay más tráfico, además de aumentar desde otros dispositivos, en este sentido funciona un poco diferente a otros blogs con otra temática. En otros blogs que hemos gestionado, por ejemplo, ves un primer pico a primera hora de la mañana, cuando la gente llega al trabajo, enciende el ordenador y mira las noticias del día. En nuestro caso no lo tenemos porque al ser un medio de temática LGBT la gente no se atreve a abrirlo en el trabajo.

¿Siempre habéis estado en Amazon Web Services? ¿Habéis probado otros servidores?

Siguiendo con la historia de Ambiente G, después de que Sharker nos lo montara todo. Teníamos nuestro sueño de blog a nivel de servidores pero tanto el precio como el tiempo que le tenías que dedicar era bastante elevado, así que decidimos buscar un hosting de WordPress, a poder ser que estuviera en AWS y que nos permitiera delegar el 90% de los problemas de servidor en alguien, aunque tuviéramos que pagar un poco más. En la Wordcamp Europa que se montó en Sevilla conocimos a la gente de SiteGround, nos dijeron que ellos podían hacerlo, que no habría ningún problema con nuestro tráfico y decidimos hacer el cambio. Cogimos sus servidores cloud, que eran lo más potente que tenían, pero cuando lanzamos, después de la migración, vimos que ni sus servidores ni su servicio de atención al cliente eran los más adecuados para un blog con nuestro tráfico, así que estuvimos con ellos alrededor de una semana. Luego volvimos a buscar de nuevo. Primero la búsqueda fue por España pero las opciones para nuestro tráfico no eran lo que necesitábamos así que, después de mirar varias propuestas, nos hicimos con Pagely, que también están en Amazon y desde que estamos con ellos no hemos tenido ningún problema.  Los escogimos porque lo que nosotros necesitábamos era, por aquel entonces, uno de sus servidores de entrada, algo que nos permitía crecer con ellos. Aparte de tener que modificar algunos plugins porque les creaban conflictos en su sistema, todo lo demás fue muy bien y seguimos allí.

¿Tuvisteis algún problema especial en el proceso de migración de Amazon Web Services a SiteGround y de éste a Pagely?

Las migraciones son siempre horribles pero las aprovechamos para hacer los cambios que necesitamos. Cambios en el diseño, en la base de datos,… Y, evidentemente, invirtiendo mucho tiempo personal, combinándolo con el trabajo, etc.

En cuanto a plugins ¿con cuales contáis? ¿habéis personalizado cosas?

Intentamos tener plugins, que no carguen mucho la CPU, WP Smuch para la compresión de fotos, Google Analytics Top Content Widget, que te muestra los posts más leídos, Shareholic para social media, Yoast Premium para SEO, Akismet para el Spam, un par para hacer copias de seguridad en AWS, y otro par para mejorar la seguridad y cosas por el estilo, todo con las típicas adaptaciones para que el servidor sobreviva con el mínimo gasto de CPU posible.

¿Nos puedes hablar de la estrategia de monetización del blog?

Una de las cosas que nos pasó a las pocas semanas de salir fue que Google nos ‘baneó’ en AdSense. Peibols, el diseñador del blog hace un cómic que tiene bastante éxito y había publicado hacía años unas viñetas de un chico en la ducha, en blanco y negro, en las que no se veía nada, pero nos dijeron que teníamos que despublicar todo el cómic. Son cosas que acaban pasando en muchos blogs grandes, pero nosotros no teníamos peso específico dentro de AdSense como para negociar. En ese momento nos planteamos que era más complicado intentar volver a Google que irnos por otro lado así que descartamos Google y también a Yahoo, que en sus condiciones tienen cosas como que no puedes hablar de estrellas del porno, y en nuestro caso, hay ciertos temas que, por su relevancia, tienes que tratar.

Así que intentamos vivir de la publicidad premium y de otras redes, que tampoco es fácil. Tenemos las típicas redes de display, que no nos crean problemas con nuestros contenidos y buscamos publicidad premium, en la que tenemos un poco de todo, sobretodo dirigido a gay masculino: saunas, contactos y similares porque otras marcas, no se atreven y, cuando lo intentas, dicen que no, aunque el propietario de la marca sea abiertamente homosexual.

En comparación con otras webs ¿tenéis más trolls? ¿Cómo conseguís mantenerlos a raya?

Sí y no. Tenemos nuestros trolls que van y vienen. Los trolls homófobos no nos preocupan, porque los propios comentaristas habituales se encargan de echarlos así que normalmente no tenemos que hacer nada especial con ellos. Sí que es más problemático el troll “autóctono” pero intentas lidiar con él como puedes, con bloqueos, etc. como el resto de blogs. Una de las cosas que más nos ha sorprendido es que vamos poniendo bloqueos a palabras malsonantes pero no logramos acabar con todas ellas porque la gente las escribe mal, así que vamos añadiendo más y más tacos mal escritos pero la lista es interminable.

Cuando migrasteis desde Weblogs S.L. ¿conservasteis el diseño?

No, no lo conservamos porque el diseño de Weblogs era para LightPress, así que lo que hicimos fue encontrar un “theme premium” y adaptarlo. Entonces hicimos un rediseño que aguantó hasta que migramos a SiteGround. No nos dimos cuenta de los fallos que tenía el theme inicial hasta que trabajamos con él. Así que cuando decidimos volver a cambiarlo buscamos no solo un theme premium sino también uno que tuviera un mantenimiento real y que fuera adaptable. Ahora está entre nuestros planes hacernos un theme a medida pero ya será a largo plazo porque una de las primeras metas fue estabilizar los servidores y la segunda gran meta es conseguir unos ingresos de publicidad estables. Como comentaba antes, cualquier otro blog, con otra temática y el 10% de nuestro tráfico tendría tres veces más publicidad que nosotros. Así que necesitamos una publicidad estable para poder mantenerlo todo.

En cuanto a contenidos ¿Contáis con un equipo estable? ¿Cuánto contenido generáis?

Cuando salimos de Weblogs SL éramos seis personas, ahora somos ocho y es probable que, en breve, seamos más porque todos los que trabajamos en el blog tenemos otros trabajos.

En cuanto al contenido, publicamos unos 100 post al mes, es decir unos 3 o 4 diarios.

¿Cuáles son vuestros objetivos a largo plazo?

Un rediseño de la portada del blog porque una de las quejas que nos hacen los usuarios es que cuando entra una chica, le parece que todo el contenido es de chicos y cuando entra un chico al revés, así que una de las cosas que nos hemos planteado hacer es una portada que te permita escoger el tipo de contenido que quieres ver: gay, lésbico, transexual, etc..

También queremos hacer algunos cambios a nivel editorial para intentar evolucionar con los tiempos, mejorando no tanto el estilo pero sí el contenido.

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