Universitat Oberta de Catalunya

Oscar Trelles

Oscar Trelles es un consultor independiente en el campo del Diseño Interactivo que mantiene un interesante weblog en inglés y español sobre Flash. Hablamos con él sobre el pasado, el presente y el futuro de Flash.

Mosaic: Eres un representante destacado de la comunidad hispanohablante que trabaja en Flash. Además de ser desarrollador te dedicas a participar activamente en los distintos foros y a través de tu weblog… ¿Cómo entras en contacto con el mundo del multimedia?

Oscar Trelles: Tuve la suerte de encontrarme en una posición privilegiada, cuando Internet empezaba a consolidarse y el acceso a la Red en el Perú estaba limitado a quienes pudieran costear una red de campus, básicamente el gobierno y las universidades. Era el año 1997 y yo era un estudiante de Ingeniería Económica, cuando empecé a trabajar para el departamento de Informática de la Facultad, y se me asignó la tarea de “aprender a usar Internet” con el objetivo de servir de guía al profesorado.

Una vez embarcado en ese viaje, no hubo marcha atrás para mí. Estaba impresionado con la cantidad de cosas que aprendía a diario, y al mismo tiempo abrumado, pues el material parecía no acabarse nunca. Hacia fines del segundo semestre, fui asignado al equipo de desarrollo del sitio web de la Universidad, convirtiéndome luego en el Webmaster. Lo que aprendí de diseño web y multimedia durante el siguiente año constituyen lo que ha sido la base de mi carrera.

Mosaic: ¿Cuáles son tus primeras especializaciones en este sentido?

O.T: Al encargárseme el desarrollo de un nuevo sitio web para la Universidad, el primer gran desafío fue consolidar las necesidades de todas las facultades y departamentos, en busca de un standard para la presentación de toda la información proveniente de las distintas dependencias. Mientras que la mayoría de los materiales estaban constituidos por texto y fotografías, algunos organismos requerían además publicidad, como por ejemplo el Teatro de la Universidad.

Fue en ese entonces que empezamos a introducir contenidos en Flash en el sitio web. Flash estaba entonces en su versión 3 y básicamente lo usábamos para confeccionar banners inteligentes, de poco peso y llamativos. Aunque la iniciativa fue bien recibida por la comunidad universitaria en general, la incorporación de contenidos multimedia no fue sin tropiezos, pues era una época un poco caótica en términos de estándares; todo el mundo parecía estar probando cosas nuevas, y nosotros hacíamos lo propio. Al incluir Flash en el sitio web estábamos dejando fuera a quienes no contaran con el plugin instalado. Esta situación determinaba que muchos jóvenes nos dedicáramos a aprender nuevas habilidades que eran difíciles de aplicar en nuestro diario quehacer.

Dejé la Universidad aceptando una oferta de una empresa dedicada al diseño digital tanto para web como para CD-ROMs, quioscos, etc. Allí tuve la oportunidad de realizar más investigación y desarrollo, empezando a familiarizarme más con otras herramientas de Macromedia, específicamente Dreamweaver y Fireworks (por entonces en su versión 2), y también Director.

Mosaic: ¿Qué hace que te especialices en Flash?

O.T: Al ingresar a una escuela de negocios, comencé a trabajar independientemente, lo cual me permitía un poco más de libertad creativa, pero al mismo tiempo limitaba mis recursos. A lo largo de dos años trabajé con varios clientes, en una serie de proyectos, entre los cuales predominaban sitios web que combinaban HTML y Flash en distintas proporciones. Mientras que HTML era ya muy conocido para mí, Flash me ofrecía la oportunidad de aprender y experimentar, y hasta el día de hoy sigo encontrando nuevos usos, nuevos problemas y nuevas soluciones.

Flash constituye actualmente una tecnología con muchas facetas, lo cual la convierte en un medio versátil y plural. Mientras que algunos se dedican a explotar los aspectos visuales y artísticos de Flash, otros se especializan en el desarrollo de aplicaciones que hacen uso intensivo de información obtenida de bases de datos. Pero quizás el aspecto más importante y común a cualquier aplicación creada con Flash es que nos permite controlar comprehensivamente la interacción con el usuario. En mi línea de trabajo la Usabilidad es primordial, y es igualmente importante tener los medios para anticipar cada posible permutación en la conducta de quien utiliza las aplicaciones.

Además, gracias a alianzas estratégicas que Macromedia ha venido realizando por años, Flash se ha convertido en standard de facto para animación y gráficos vectoriales, proveyendo una solución ligera, independiente del sistema operativo o navegador, y estéticamente satisfactoria. En ese sentido, y más allá de sus características funcionales particulares, Flash es el medio ideal para brindar experiencias vívidas y comunicaciones de impacto.

Mosaic: ¿Crees que Flash ha podido “barrer” con sus funcionalidades a otras formas de animación preexistentes? ¿Qué defectos y virtudes le ves en este sentido?

O.T: No creo haber conocido ningún programa de animación anterior a Flash que ofreciera que resultados tan dramáticos. La primera vez que vi un sitio desarrollado en Flash, me lo mostraron como una rareza pero, después del desconcierto inicial, descubrí que estaba frente a una tecnología completamente diferente, y que podría cambiar la faz de Internet que conocíamos en ese entonces.

Cualquiera que haga sitios usando HTML o DHTML y CSS, sabe lo difícil que es lograr que cierto diseño se vea de la misma manera en todos los navegadores y sistemas operativos existentes. En ese sentido, Flash nos brinda una libertad de desarrollo que no se puede encontrar en ninguna otra parte. En Flash, podemos colocar objetos donde nos plazca sin tener que preocuparnos de su ubicación absoluta o relativa, inconsistencias de un navegador a otro, índices de profundidad, tablas dentro de tablas dentro de tablas dentro de tablas, gráficos en retales, resoluciones de pantallas, entre otras cosas. En Flash, ponemos el objeto donde lo queremos, y pasamos al siguiente.

Además, Flash constituye el ambiente ideal para crear una experiencia multimedia completa. No solo se trata de lo fácil que es crear respuestas visuales, como efectos de “rollover” en botones o cambiar una imagen por otra, si no que podemos incorporar audio y vídeo sin ninguna complicación. Importar archivos de sonido en formato wav o mp3, nos permite tener música de fondo en el sitio web, o voz en off para una presentación o curso a distancia. Asimismo, podemos generar respuestas auditivas a las acciones del usuario, como por ejemplo al presionar un botón. Lo mismo sucede con el vídeo: es posible importar vídeo directamente en la aplicación, o reproducirlo en tiempo real desde archivos externos.

Dada la naturaleza vectorial de los gráficos nativos en Flash, es posible ajustar el tamaño del área visible a las dimensiones del navegador o la pantalla del usuario, sin afectar las proporciones o la resolución de las imágenes. Mientras estamos hablando de archivos gráficos, vale destacar que Flash es capaz de importar una gran variedad de formatos, tanto vectoriales como de mapas de bits.

Otro tipo de problema que Flash nos ayuda a resolver, es el que tiene que ver con tipografía. Frecuentemente es necesario utilizar tipos de fuentes que no se encuentran instaladas por defecto en todos los sistemas. En la mayoría de los casos, basta con incrustar la tipografía necesaria en la biblioteca y utilizar etiquetas HTML para indicar el tipo de letra que queremos usar en diferentes porciones de un campo de texto, si se tratara de un campo dinámico.

Ahora, al hablar de desventajas o limitaciones de Flash, estas suelen ser relativas a la función de la aplicación, como por ejemplo, dependiendo de si es una aplicación de escritorio o para la web. En el navegador. Cualquiera que sea, el reproductor de Flash esta limitado a un espacio predeterminado e incompartible con otros objetos. Por otro lado, dependiendo de nuestro público objetivo, la necesidad de instalar el reproductor de Flash podría constituir un obstáculo para nuestros visitantes.

Asimismo, existe controversia alrededor de cómo construir sitios web en Flash que puedan ser indexados por buscadores.

Mosaic: Algunos diseñadores han usado Flash para aspectos que solían aplicarse a otros programas, por ejemplo, manipulación de texto (cuando Flash es en principio un programa de imagen animada) o generación de vídeo (cuando existen programas específicos para ello). ¿Cuáles crees que son los límites de Flash en ese sentido?

O.T: Definitivamente Flash no es el mejor medio para mostrar grandes cantidades de texto, especialmente si hablamos de contenidos dinámicos. Lamentablemente, es muy difícil anticipar el tamaño exacto que una porción de texto ocupará en la pantalla, lo cual hace imposible implementar alguna técnica de paginación o flujo entre columnas, por ejemplo. Por otro lado, la posibilidad de usar CSS para dar formato a campos de texto en Flash podría ser una gran ventaja, si la cantidad de atributos disponibles no fuera tan limitada. La buena noticia es que Macromedia ha prometido que la próxima versión de Flash resolverá algunos de estos problemas. Esperemos a ver que sucede.

En cuanto al vídeo, tengo que decir que aunque la especialidad de Flash no sea la reproducción de vídeo, lo hace bastante bien desde las mejoras introducidas en la versión 7 del reproductor de Flash. Más aun, es el reproductor de vídeo más y mejor distribuido en el mercado. De acuerdo a estadísticas de Septiembre de este año, mas del 98% de los computadores que cuentan con conexión a Internet están listas para ver vídeo en Flash, mientras que menos del 60% cuentan con el plugin de Quicktime (59.2%), Real Player (58.9%) o Windows Media de Microsoft (50.8%). (http://www.macromedia.com/software/player_census/flashplayer/).

Aunque la omnipresencia del plugin de Flash es ciertamente una ventaja para sus capacidades como reproductor de vídeo sean consideradas frente a las alternativas, el vídeo en Flash no ofrece la calidad esperada cuando el contenedor de vídeo es expandido, o se desea reproducir vídeo en pantalla completa. Otra vez, Macromedia ha ofrecido mejoras que podrían ser introducidas en la próxima versión de Flash, que estará disponible el próximo año.

En general, Flash no puede competir con herramientas altamente especializadas en tareas específicas, como programas para manipulación de imágenes, publicación de escritorio, animación tridimensional, etc. Sin embargo, es el medio ideal para integrar una diversidad de recursos, y crear experiencias comprehensivas.

Mosaic: ¿Cuáles crees que son las mejores aplicaciones que puede tener Flash? ¿Te parece que ha habido una tendencia en alza a utilizar Flash para soluciones prácticas cuando en realidad se estaba haciendo por motivos estéticos?

O.T: Flash, como otras tecnologías modernas, se encuentra en un proceso constante de evolución, influenciado significativamente por el envolvimiento de la comunidad de usuarios. Prueba de ello es que las últimas dos versiones mayores de Flash (MX y MX 2004) han traído consigo importantes cambios en torno a los productos que se pueden crear con la tecnología.

Desde su concepción hasta el día de hoy, Flash ha pasado de ser una herramienta para crear animaciones vectoriales, a proponer una alternativa sólida y viable para la creación de aplicaciones de escala. Esto ha determinado que empecemos a ver aplicaciones que hacen uso extensivo de servicios web (Web Services), XML y otras formas de acceso a datos, más allá de sus atributos estéticos. Esto no necesariamente entra en conflicto con la naturaleza de Flash, sino que explota su nueva faceta: una plataforma alternativa para el desarrollo de aplicaciones distribuidas. Dadas las posibilidades, es natural percibir un crecimiento notable en esta área de desarrollo, que pone en evidencia cierto estancamiento en el lado artístico.

Sin embargo, ahora que Flash ofrece solidez para los desarrolladores, se espera que la próxima versión de Flash se concentre en el diseñador, o mejor dicho, en proveer a los diseñadores con nuevas y mejores herramientas que hagan su trabajo más fácil, y potencialmente más expresivo.

Mosaic: ¿Qué tendencias en el uso de Flash crees que despuntarán en el futuro? ¿Tenderá a usarse la herramienta sola o en combinación con las otras?

O.T: Definitivamente Flash no puede proveer soluciones a todos los desafíos que encontramos en el campo del diseño multimedia, así que la integración de Flash con otras tecnologías es lo que va a determinar el futuro de Flash y sus aplicaciones.

Por ejemplo, vamos a estar viendo más usos de Flash en combinación con vídeo. De hecho, Amazon.com esta utilizando “Flash Video” como vehículo para una serie de cortos independientes en su “Amazon Theatre“, una aplicación de vídeo que nos permite ver los filmes in situ, con sólo presionar un botón. También, hace menos de un mes, estuve involucrado en un proyecto para la WWE cuyo objetivo fue insertar contenidos de vídeo en su pagina principal. Asimismo, CNN ha lanzado recientemente un servicio de titulares en vídeo interactivo.

Otra área de desarrollo que estará trayendo muchas novedades en los próximos meses es la de los dispositivos móviles, gracias al lanzamiento de FlashLite, que es una versión del reproductor de Flash para teléfonos móviles.

Mosaic: ¿Crees que ActionScript puede llegar a suplir funcionalidades de lenguajes de programación tradicionales?

O.T: ActionScript es un lenguaje relativamente joven, y al igual que Flash, está en constante evolución. Con el lanzamiento de Flash MX 2004, Macromedia buscó extenderle una mano a los programadores acostumbrados a lenguajes más formales como C o Java, ofreciéndoles ActionScript 2.0, que implementa estructuras sólidas para la Programación Orientada a Objetos e introduce modalidades de trabajo que se aproximan a las usadas por desarrolladores en la gran empresa.

De ahí a decir si ActionScript puede o no suplir las funciones de otros lenguajes de programación, pues va a depender fundamentalmente de la misión de nuestro producto. En mi experiencia personal, y hasta el día de hoy, siempre he podido encontrar una solución a los problemas que me ha tocado enfrentar.

Mosaic: En los últimos tiempos diversas plataformas han desarrollado software de código abierto, como el caso OpenOffice. ¿Crees que puede haber una alternativa viable a Flash más allá de Macromedia?

O.T: Parte de la campaña de Macromedia para asegurar la preponderancia de Flash como standard, ha sido no oponerse a desarrollos paralelos al reproductor o incluso la suite de desarrollo. Gracias a esta actitud contemplativa es que tenemos editores de código AS como SEPY, compiladores y decompiladores de archivos SWF, Flash Remoting para PHP (AMFPHP e incluso una alternativa a Flex* desarrollada por Lazlo Systems.

Sin embargo, el éxito de cualquiera de estas herramientas descansa sobre la posición del reproductor de Flash. Recuerden las estadísticas: más del 98% de usuarios con una conexión a Internet pueden ver Flash sin que les cueste nada, y eso seria bastante difícil de conseguir con los recursos con los que típicamente cuenta una iniciativa sin fines de lucro.

< ! — Ni idea de cómo hacer esto –!>* Flex es una plataforma para el desarrollo de aplicaciones Flash basada en el standard XML. Más información: http://www.macromedia.com/es/ macromedia/proom/2004/10_04/flex_15.html <!– npi –!>

Mosaic: ¿Crees que puede existir la figura profesional específica de diseñador Flash, o se trata más bien de un profesional del diseño multimedia con múltiples capacidades?

O.T: De hecho, encuentro cada vez con más frecuencia referencias a “Desarrollador Flash” o “Diseñador Flash”, por lo menos en listados de empleo en los Estados Unidos. La aparición de este nuevo título profesional, si se quiere, es resultado de la consolidación de Flash como la tecnología preferida para la creación de piezas interactivas.

Sin embargo, no se espera que un “Desarrollador Flash” sea alguien que se limite al entorno de Flash exclusivamente. Para empezar, ninguno de los profesionales que conozco aprendió Flash en la universidad, porque simplemente el curso no existía en su momento. De ahí la diversidad en la procedencia de los profesionales que trabajan con Flash actualmente. En este sentido, hablamos de un profesional del diseño, especializado en un vehículo, Flash, pero definitivamente no limitado a sus fronteras.

Mosaic: Por último, ¿cuáles son tus proyectos de futuro en términos de Flash y diseño digital en general?

O.T: En términos de trabajo, ya se perfilan algunos proyectos para los primeros meses del próximo año, particularmente en el área de educación a distancia. También estoy explorando la posibilidad de expandir el estudio, aunque todavía no tengo claro exactamente como o cuando. Seguiré con el weblog como hasta ahora, así que por ese medio les mantendré informados.

También tengo planeado visitar Barcelona en Marzo, para participar en Flash Europe, donde daré una charla cubriendo tópicos de Usabilidad en Flash, y espero tener la oportunidad de conocer y entrevistarme con otros miembros de la comunidad hispanohablante.